Egy az msnbc.com-on megjelent hír szerint a Microsoftnál már készülőben van az Xbox utódjának szánt konzolgép. Az egyelőre Freon kódnév alatt futó projekt célja a játékkonzol funkcióinak kibővítése olyan multimédiás szolgáltatásokkal is, mint a pl. a TV-adások megjelenítésének és rögzítésének képessége. Az még egyelőre nem biztos, hogy ebben a formájában piacot is fog látni az eszköz, de azt tudni lehet, hogy a koncepciót maga Bill Gates is támogatja, aki saját bevallása szerint "nagy rajongója" a játékok és videoszolgáltatások kombinálásának.

A hozzáértők szerint az új játékkonzol megjelenése valamikor a jövő év vége felé, vagy 2004 elején várható, amely remélhetőleg kicsit felrázza az eddig nagyjából öt éves ciklusokban megújuló konzolpiacot. A Microsoft a Nintendo melletti másik nagy vetélytársa e piacon, a Sony nem tervezi 2005 előtt piacra dobni következő generációs PlayStation rendszerét.

Belső értesülések szerint kulcsfontosságú az időzítés, és "az elsődleges cél kihozni valamit a Sony előtt". A felgyorsult ütem feltehetőleg érzékenyen érintené a Sony-t, aki sokkal jobban függ az olyan specializált chipektől amelyek tervezése éveket vesz igénybe. "A legnagyobb félelmem az, hogy a Microsoft vagy a Nintendo megpróbálja megváltoztatni a piac szabályait", mondja Shinichi Okamoto a Sony játékrészlegének vezető tervezője. "Erre több módot is el tudok képzelni. Az első nagyon egyszerű - évente új gépek piacra dobása: Xbox 2002, Xbox 2003."

Sony PlayStation 2 és Microsoft Xbox - a két nagy rivális

A Microsoft várakozásaival ellentétben az olyan újítások bedobása, mint a merevlemez szerelése a konzolokba - ami potenciálisan új technikák alkalmazására adott volna lehetőséget - nem igazán hatotta meg a konzoljátékok készítőit, és továbbra is a PlayStation 2 tűnik számukra a legnépszerűbb platformnak. "Csodálatra méltó, hogy milyen messzire jutottuk" - írja Gates egy januárban kelt belső e-mailjében - "mégis azon kell dolgoznunk, hogy még nagyobb áttörést érjünk el az Xbox-szal, mint idáig." A Microsoft szeretne minél több konzolt értékesíteni az idei karácsonyi időszakban, és pillanatnyilag ezen lázerővel munkálkodnak marketingesei.

A Microsoft számára jelenleg nem igazán nyereséges az Xbox, amelynek gyártási költségei számítások szerint jóval a Sony konzoljáé fölött vannak. Ehhez nagyban hozzájárul a beépített merevlemez, valamint az, hogy minden gép egy komplett Windows operációs rendszert futtat. Bruno Bonnell az Infogrames elnöke hasonlatában "az Xbox is teljes felszereltségű BMW, a PlayStation 2 pedig egy Toyota".

Jelenleg komoly kétségek merülnek fel azzal kapcsolatban, hogy a mintegy 500 dollárosra tervezett Xbox utódra valóban lesz -e kereslet egy olyan piacon, ahol az egyaránt 199 dolláros PlayStation 2 és Xbox jelenleg is élet-halál versenyt vívnak.